Un héritage peut être un avantage ou un fardeau. Personne ne le sait mieux que le personnel du Lexington Market à Baltimore.

Baltimore a été construit autour du marché de Lexington,”La porte-parole Darlene Hudson a déclaré.

L’un des premiers et des plus anciens marchés publics d’Amérique, le marché de Lexington a été lancé en 1782, en tant que lieu de prédilection pour les agriculteurs de la ville qui souhaitent vendre leurs produits et leurs viandes après une promenade en calèche. Il s’est avéré si populaire que les pistes de wagons laissées par les agriculteurs et les clients se rendant au marché sont devenues des rues de facto de la ville en croissance. À bien des égards, le marché de Lexington a également servi d’interface principale entre de nombreux Baltimoréens et les richesses de la région de Chesapeake.

“Il était connu pour ses fruits de mer frais, introduits dans un port lourd en plein essor”, a déclaré Hudson..

Selon le marché, le procureur général William Wirt s’est rendu en 1822 et a écrit à sa fille: “Vous pouvez concevoir la quantité énorme de provisions à importer sur ce marché quand on vous dit que 60 000 personnes en tirent leurs provisions quotidiennes, ce qui Ce sont plus de deux fois plus de personnes qu’à Washington, Georgetown, Alexandria et Richmond, tout en un. “

Le marché a également fait rapidement remarquer que le philosophe du 19ème siècle, Ralph Waldo Emerson, était en visite lorsqu’il a déclaré Baltimore “la capitale gastronomique du monde”.

Au cours du siècle suivant, le marché a pris de l’ampleur et de l’importance, englobant 1 000 stands de nourriture et un certain nombre de pâtés de maisons. Le marché a délibérément maintenu ses loyers bas pour nourrir les futurs entrepreneurs. Des vagues d’immigrants soucieux de l’économie ont ainsi appris que le marché était un premier pas fiable dans leur cheminement vers le rêve américain – tout en lui insufflant des aliments de chez eux qui préservaient la culture vivante et fraîche. Un important incendie en 1949 détruit de nombreux commerces, mais fournit également à la ville une opportunité de moderniser des installations qui ressemblaient encore au siècle précédent. Au cours des trois années suivantes, des unités de réfrigération et de cuisson, de l’électricité et de la plomberie du XXe siècle et plus particulièrement les stands intérieurs ont fait leur entrée. Dans les années 1980, le marché a connu un nouveau lifting et une expansion dans les années 1980, lui donnant l’aspect actuel..

Mais si le marché de Lexington est le grain de sable autour duquel la perle de Charm City s’est formée, il s’ensuit qu’il partagerait également les malheurs de la ville. Tous les marchés publics de Baltimore sont gérés par la ville et, alors que celle-ci est confrontée à des déficits budgétaires, le marché de Lexington a ressenti les effets négatifs. Bien que Hudson et Thomas aient déclaré que le nombre de crimes commis sur le marché était faible, la région, comme la ville dans son ensemble, a acquis la réputation d’être le genre d’endroits où il faut surveiller ses arrières pendant la journée et ne pas s’y aventurer. tout la nuit.

Sur un millier de marchands, il y a près d’un siècle, il ne reste plus que 98 ou 99 marchands exploitant 107 étalages, dont la plupart sont à vocation alimentaire. Le marché tire en réalité plus d’argent de sa structure de stationnement que de la perception du loyer. Et ça n’aide pas les choses en fermant à 18 heures. en semaine et pas du tout les dimanches.

Lexington ne peut plus prétendre être le marché mondial. La diversité culturelle d’un incubateur d’entreprises appartenant à des immigrés a cédé la place à un creuset de deux: environ 80% de la clientèle est noire et d’âge moyen; à peu près le même pourcentage des fournisseurs sont coréens. Et la diversité de la nourriture a également souffert, selon certains, avec la variété jadis fulgurante du marché qui a cédé la place à une identité de centre commercial évoquée même par Robert Thomas, directeur exécutif des marchés publics de Baltimore. D’innombrables stands servent essentiellement les mêmes menus de poulet frit, poisson frit, sandwichs aux œufs au plat et autres mets rapides et bon marché.

“Ce que nous avons maintenant, c’est un marché public évoluant dans le sens du plus petit dénominateur commun de la demande”, a déclaré Thomas. “Si vous offrez ce que les gens disent qu’ils veulent et ont les moyens, mais rien d’autre, alors nous languissons au bas de l’échelle nutritionnelle – et c’est là que nous en sommes maintenant.”

Dans l’idéal, estime le marché, le marché devrait trouver un équilibre entre la fourniture d’aliments abordables et nutritifs aux Baltimoréens de toutes les classes, et l’autre, repousser les limites de la culture alimentaire de Baltimore en agissant comme une étape sur laquelle tendances alimentaires et les entreprises peuvent briller.

“Le marché continue de servir fidèlement le bas du spectre socio-économique, mais je n’ai pas de locataire composé de producteurs et de fabricants, qui travaille de manière créative avec les produits de première nécessité”, a-t-il déclaré. “Dans un scénario de marché public, c’est ce que nous sommes supposés avoir: des producteurs, des producteurs, des fabricants, des personnes occupant un créneau intéressant.”

Mais le marché que les Baltimoréens tiennent obstinément près de leur coeur recèle toujours des joyaux emblématiques de Baltimore: Faidley’s Seafood, qui a ouvert ses portes il y a 129 ans, respecte toujours le signe sur son mur les promesses du rat musqué, du raton laveur et de la tortue une fois qu’elles sont en saison (à partir du jour de l’An). Aujourd’hui vénérable, âgé de 119 ans, Nut House vend encore des taffies aux saveurs allant de la noix de coco à la noix du Brésil, mais ce sont les sacs de cacahuètes grillées de la taille d’une balle de baseball que Baltimorean recherche d’avril à octobre. dans les jardins à proximité de Camden apporte la chance aux Orioles. Et des bébés comme Memsahib (12 ans à peine) cherchent à redéfinir la cuisine de Baltimore en apportant un avant-goût du Pendjab au Chesapeake.

“Je n’avais jamais vu un endroit comme celui-ci, et la ville a été si bonne, et tout le monde a été très utile avec des incitations à l’ouverture”, a déclaré Ron Tuli, propriétaire de Memsahib..

“Il n’y a pas de cuisine que nous n’ayons pas: grec, italien, Maryland Chesapeake à la vapeur de crabes, cacahuètes grillées sur le trottoir, authentique nourriture jamaïcaine, indienne, cajun,”, explique Hudson. “Toutes les saveurs que vous pouvez imaginer. Que pourriez-vous demander de plus?”

Ce que Thomas demande, c’est plus que cela – au moins de quoi inverser la discussion sur le prestige en baisse du marché de Lexington, affiner son image publique et atteindre «un groupe démographique plus large». Le marché n’a jamais cessé d’être la salle à manger de la ville, dit-il. La ville doit juste se rappeler de s’asseoir pour manger plus souvent.

“Si nous fonctionnons comme un lieu attrayant qui donne aux gens une raison de venir ici, mieux nous exploitons les espaces, plus le trafic piétonnier est important, plus nous avons les yeux rivés sur la rue et plus nous devenons forts en tant qu’entité opérationnelle c’est un endroit où tous les types de gens viennent “, dit-il.

Bien que le marché ait déjà flirté avec certains changements – invitant des chefs à travailler avec des fournisseurs locaux pour introduire des plats plus nutritifs et plus équilibrés, à s’associer à des initiatives alimentaires locales et à organiser des événements nocturnes périodiques – l’essentiel est de trouver un financement pour une rénovation proposée de 27 millions de dollars, Dit Thomas. Il mettrait à jour les services publics qui font cruellement défaut, remplacera l’arcade (qui ressemble actuellement à un centre commercial des années 80 bien au-delà de son apogée) par un marché couvert et fermera ses installations. Hudson a déclaré que le marché espérait prolonger ses heures d’ouverture, profiter de la foule après le travail, des étudiants de l’Université du Maryland et des personnes souhaitant sortir du centre-ville après avoir assisté à un match au stade ou à un spectacle à proximité..

“Nous voulons que ce marché soit à la pointe du progrès et que nos marchands agissent de la même manière”, dit-elle. “En même temps, nous voulons revenir dans le passé avec les bons souvenirs de ce que cela était.”

Hudson dit que ce ne serait pas un changement de cap pour le marché, mais plutôt une redécouverte de ce qu’il a toujours été.

“Ce sentiment que j’ai eu lorsque je suis arrivé avec ma grand-mère, cet accueil familial où tout le monde connaît votre nom, et le boucher vous a vu venir et vous a préparé votre viande, et le responsable des produits savait si vous vouliez des haricots verts, du chou ou des navets «Cette touche personnalisée que nous avons perdue», dit-elle. “De nombreux clients ont toujours cette relation, mais nous pouvons toujours récupérer certaines des affaires que nous avons perdues au fil des ans et rappeler aux habitants des banlieues qui se rendent dans leurs épiceries pour la commodité de pouvoir venir trouver ce charme unique.

“Baltimore est construit sur tous ses petits quartiers, chacun avec son propre groupe ethnique. Mais le marché de Lexington est le marché des tout les quartiers. “